The role of associative strength and conceptual relations in matching tasks in 4‐ and 6‐year‐old children

Authors:
Nelly Scheuner, Françoise Bonthoux, Christine Cannard, Agnès Blaye
Published Online:
05 Aug 2008
DOI:
10.1080/00207570344000394
Pages:
290–304
Volume/Issue No:
Volume 39 Issue 4

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The associative strength between target and associates, a factor assumed to be critical but generally not controlled, and the type of conceptual relation (thematic and taxonomic) were manipulated independently in a matching to sample task to determine their respective effects on the matching behaviour of 4‐ and 6‐year‐old children. Perceptual similarity between target and associates was controlled and maintained at a low level. A preliminary task was designed to assess the associative strength between targets and several associated pictures. These judgments served to construct for each child the sets of stimuli used in the matching task. Exp. 1 opposed a strong and a weak associate with the target in different configurations: the sets included a target and two thematic associates, two taxonomic associates, or one associate of each type. Children were asked to choose the picture that “went well” with the target. Data revealed the role of associative strength on matching choices. This factor interacted sometimes with the greater availability of thematic relations in 4‐ and 6‐year‐old children. In Exp. 2, two other configurations were tested. Thematic and taxonomic associates were both either strongly or weakly related with the target. Results replicated those of Exp. 1 and extended them. They showed that younger children were biased towards thematic relations only when these relations corresponded to strong associations. Thus, increasing experience with objects appears to reinforce both associative strength and thematic orientation. Finally, in Exp. 3, instructions orienting toward taxonomic choices modified responses in 6‐year‐olds only. Altogether, these results show the influence of specific instances and suggest that preschoolers' matching decisions are partly stimulus driven.

La force d'association entre une cible et des associés, facteur supposé critique mais généralement non contrôlé, et le type de relation conceptuelle (thématique et taxonomique) sont manipulés indépendamment dans une tâche d'appariement afin de déterminer leur rôle respectif sur les conduites d'appariement d'enfants de 4 ans et 6 ans. La similarité perceptuelle entre cible et associés est contrôlée et maintenue à un niveau faible. Une tâche préliminaire permet d’évaluer la force d'association entre des cibles et plusieurs images associées. Ces jugements servent à construire les ensembles de stimuli utilisés dans la tâche d'appariement. L'expérience 1 oppose un fort et un faible associé dans différentes configurations: les ensembles incluent une cible et deux associés thématiques, deux associés taxonomiques ou un associé de chaque type. Il est demandé aux enfants de choisir l'image qui « va bien » avec la cible. Les données révèlent l'influence de la force d'association sur les choix d'appariement. Ce facteur interagit parfois avec la plus grande facilité d'accès aux relations thématiques à 4 ans et 6 ans. Deux autres configurations sont testées dans l'expérience 2. Les associés thématique et taxonomique sont tous les deux, soit fortement, soit faiblement associés à la cible. Les résultats répliquent ceux de l'expérience 1 et les étendent. Ils indiquent que les choix des plus jeunes enfants sont biaisés vers les relations thématiques, mais uniquement lorsque celles‐ci correspondent aux associations fortes. Ainsi, une expérience accrue avec les objets semble renforcer à la fois la force d'association et l'orientation thématique. Enfin, dans l'expérience 3, une consigne censée orienter vers les choix taxonomiques n'entraîne une modification des performances que chez les enfants de 6 ans. En conclusion, ces résultats montrent l'influence des instances spécifiques et suggère que les décisions d'appariement des jeunes enfants sont en partie dirigées par les stimuli.

Se manipuló de manera independiente la fuerza en la asociación entre el blanco y los asociados, un factor que se presupone crítico, pero que no se controla comúnmente, y el tipo de relación conceptual (temática y taxonómica) en una tarea de igualación a la muestra para determinar sus respectivos efectos sobre la conducta de igualación de niños de 4 a 6 años de edad. Se controló y se mantuvo en un nivel bajo la similitud perceptual entre el blanco y los asociados. Se diseñó una tarea preliminar para evaluar la fuerza de la asociación entre los blancos y varias ilustraciones asociadas. Estos juicios sirvieron para construir, para cada niño, las series de estímulos que se emplearon en la tarea de igualación. En el experimento uno, se opuso una asociación fuerte y una débil contra el blanco en configuraciones diferentes: las series incluyeron un blanco y dos asociados temáticos, dos asociados taxonómicos o uno de cada tipo. Se solicitó a los niños que seleccionaran la ilustración que correspondiera con el blanco. Los datos revelaron el papel que desempeña la fuerza de la asociación en las elecciones de igualación. Este factor interactuó a veces con la disponibilidad en aumento de las relaciones temáticas en los niños de cuatro a seis años de edad. En el experimento dos, se sometieron a prueba otras dos configuraciones. Tanto los asociados temáticos como los taxonómicos se relacionaban fuerte o débilmente con el blanco. Los resultados repitieron los del experimento uno y los extendieron. Mostraron que los niños más jóvenes presentaban sesgos hacia las relaciones temáticas sólo si estas relaciones correspondían a asociaciones fuertes. Por lo tanto, al parecer, la mayor experiencia con los objetos refuerza tanto la fuerza de la asociación como la orientación temática. Finalmente, en el experimento tres, las instrucciones que orientaban hacia las elecciones taxonómicas modificaron sólo las respuestas de los niños de seis años. En conjunto, estos resultados muestran la influencia de las instancias específicas y sugieren que las decisiones de igualación de los niños en edad preescolar están guiadas por el estímulo.

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