Attentional distraction and time perception in children

Authors:
Tatiana Gautier, Sylvie Droit‐Volet
Published Online:
21 Sep 2010
DOI:
10.1080/00207590143000324
Pages:
27–34
Volume/Issue No:
Volume 37 Issue 1

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The purpose of the present study was to test the effect of attentional distraction on temporal bisection performance in 5‐ and 8‐year‐old children. During a first learning phase, children were trained to discriminate on a temporal bisection task a short standard duration (2 sec) from a long one (8 sec), presented as visual stimuli. Later, in a second testing phase, intermediate durations (3, 4, 5, 6, 7 s), including the standard durations, were presented. Children's task still was to report if it was a short standard duration or a long one. In addition, during the non‐standard duration, a distracter either did or did not appear. Results showed increasing proportions of “it is the long standard duration” (response “long”) with increasing stimulus durations in both distracter and non‐distracter conditions. However, psychophysical functions were flatter in the 5‐year‐olds than in the 8‐year‐olds, revealing their lower sensibility to time. Nevertheless, the 5‐year‐olds' proportion of long responses was higher under the distracter than in the non‐distracter condition. Consequently, the point of subjective equality (PSE), corresponding to the stimulus duration to which the subject produced 50% of responses of “long” was lower under the distracter condition as compared to the non‐distracter condition. Conversely, for the 8‐year‐olds, the PSE was significantly higher in the distracter than in the non‐distracter condition. Five‐year old children overestimated the time in the presence of an attentional distracter, whereas 8‐year olds tended to underestimate it. The leftward shift and the rightward shift of the PSE in the 5‐ and the 8‐year‐olds, respectively, were accounted for by limited‐capacity attention in the five‐year olds.

L'objectif de cette étude est de tester l'effect d'un distracteur attentionnel sur les performances temporelles d'enfants âgés de 5 et de 8 ans, soumis à une tâche de bissection temporelle. Dans une première phase d'apprentissage, les enfants sont entraînés à discriminer une durée standard courte (2 s) d'une durée standard longue (8 s), chacune présentée sous forme de stimulus visuel. Puis, dans une seconde phase test, des durées non‐standard sont présentées comprenant les durées standard et des durées intermédiaires (3, 4, 5, 6, 7 s), la tâche des enfants consistant toujours à dire si c'est la durée standard courte ou la durée standard longue. En outre, durant cette durée non‐standard, un distracteur attentionnel est ou non délivré. Les résultats montrent que la proportion de réponses “c'est le standard long” (réponse “long”) augmente avec la durée des stimuli dans les 2 conditions expérimentales, avec et sans distracteur. Touefois, les fonctions psychophysiques ainsi obtenues apparaissent plus plates chez les enfants de 5 ans que chez ceux de 8 ans, ce qui révèle leur moins bonne sensibilité au temps. De plus, à l'âge de 5 ans, la proportion de réponses “long” d'égalité subjective, correspondant à la durée du stimulus pour laquelle le sujet produit s'avère plus élevée dans la condition avec distracteur que dans celle sans distracteur. Le point 50% de réponses “long”, est par conséquent moins élevé dans la première que dans la seconde condition expérimentale. A l'inverse, à l'âge de 8 ans, le point d'égalité subjective est significativement plus élevé dans la condition avec distracteur que dans celle sans distracteur. Ainsi, les enfants de 5 ans surestiment le temps en présence d'un distracteur attentionnel alors que ceux de 8 ans le sous‐estiment. Ce résultat est expliqué par les capacités d'attention sélective plus limitées chez les enfants âgés de 5 ans.

El objetive de este estudio fue de someter a prueba el efecto de un estímulo de distracción de la atención sobre el desempeño de niños de 5 a 8 años de edad, sometidos a una tarea de bisección temporal. En una primera fase de aprendizaje, se entrenó a los niños a disriminar una duración estándar corta (2 seg.) de una duración estándar larga (8 seg.), presentada cada una como estímulo visual. Luego, en una segunda fase de prueba, se presentaron duraciones no estándar que incluían las duraciones estándar y duraciones intermedias (3, 4, 5, 6, 7 seg.), la tarea de los niños seguía consistiendo en decir si se trataba de la duración estándar corta o de la larga. Además, durante esta duración no estándar, se presentó o no un estímulo de distracción. Los resultados mostraron que la proporción de respuestas “la larga estándar” (respuesta “largo”) aumentó con la duración de los estímulos bajo ambas condiciones experimentales, con o sin estímulo de distracción. Sin embargo, las funciones psicofísicas obtenidas de esta manera resultaron más planas para los niños de 5 años que para los de 8 años, lo que reveló su menor sensibilidad al tiempo. Además, a la edad de 5 años, la proporción de respuestas “largo” resultó más elevada bajo la condición con estímulo de distracción que bajo la condición sin éste. El punto de igualdad subjetiva que correspondía a la duración del estímulo para el que un sujeto producía 50% de respuestas “largo” fue, por lo tanto, menos elevada bajo la preimera que bajo la segunda condición experimental. Por lo contrarion, a la edad de 8 años el punto de igualdad subjetiva fue más elevado de manera significativa bajo la condición con estímulo de distracción que bajo la condición sin éste. Los niños de 5 años sobreestimaron el tiempo en presencia de un estímulo de distracción de la atención, mientras que los de 8 años lo subestimaron. Este resultado se explicó en términos de la capacidad de ateción selectiva más limitada en los niños de 5 años de edad.

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