Parental investment in schooling: Evidence from a subsistence farming community in South Africa

Authors:
Christine Liddell, Louise Barrett, Peter Henzi
Published Online:
21 Sep 2010
DOI:
10.1080/00207590244000232
Pages:
54–63
Volume/Issue No:
Volume 38 Issue 1

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Interviews were carried out amongst a cohort of 488 parents who lived as subsistence farmers in a remote and very poorly resourced region of South Africa. The majority of respondents had invested heavily in the education of their children, contrary to what might have been predicted from large family sizes and the economic and ecological pressures that families faced. There was little evidence of child specialization, in which educational investment might have been targeted more to some children than others in a family. However, relatively wide birth spacing may have made the financial and opportunity costs of schooling more manageable. This speculation is given some support by two findings: first, that the number of grades of schooling children complete before leaving increases significantly as birth spacing increases; second, that children who are still in school progress more rapidly as birth interval increases. Greater opportunities for the schooling of sons (made possible by low rates of migrant labour in the community), coupled with high opportunity costs associated with the schooling of daughters, made it likely that sons would be educated to a higher level than daughters. However, there was consistent evidence for gender equity in schooling patterns. This is attributed to the lower risk of financial and opportunity losses that are associated with rearing daughters in this particular community. Birth order exerted only modest effects on the decisions parents made about schooling their offspring. The investment strategy as a whole could be interpreted as “bet‐hedging” under conditions where events outside parental control prevented them from targeting investment to children who could be readily identified as having favourable educational and employment prospects. It is concluded that parents invest in their sons and daughters in a manner that can only be understood when the complexities of their particular social, economic, and ecological contexts are taken into account.

La cohorte, auprès de laquelle les entrevues furent menées, est composée de 488 parents. Ceux‐ci sont des agriculteurs vivant des produits de leur ferme et qui sont issus d'une région d'Afrique du Sud éloignée et démunie en ressources. La majorité des répondants ont investi largement dans l'éducation de leurs enfants, contrairement à ce que nous aurions été portés à croire compte tenu de la grande taille des familles et des pressions économiques et écologiques auxquelles celles‐ci doivent faire face. Peu d'évidences montrent que les parents accordent davantage d'importance à l'éducation de certains enfants de la famille plutôt que d'autres. Cependant, il est possible que les intervalles de temps relativement longs entre deux naissances puissent favoriser la situation financière et rendre les opportunités éducatives plus faciles à atteindre. En outre, en dépit du fait que les parents accordent une importance équivalente à la scolarisation de tous les enfants de la famille, il apparaît qu'ils investissent davantage dans l'éducation de leurs filles comparativement à celle de leurs garçons. Ceci est attribuable au fait que l'éducation des filles représente un moindre risque sur le plan des pertes financières et d'opportunités, au sein de cette communauté. La stratégie d'investissement des parents, dans son ensemble, peut ětre considérée comme une façon de répartir les risques, en ne misant pas uniquement sur les enfants pouvant aisément ětre identifiés comme ayant des perspectives d'éducation et d'emploi favorables. Ceci leur permet de se prémunir contre des événements échappant à leur contrôle qui ne permettraient pas de rentabiliser certains de ces investissements. Pour conclure, l'importance qu'accorde les parents à l'éducation de leurs garçons et de leurs filles ne peut ětre comprise que si nous tenons compte de la complexité des contextes social, économique et écologique particuliers dans lesquels ces familles évoluent.

Se entrevistó a una cohorte de 488 padres que subsistían como campesinos en una región remota y de pobreza extrema en Sudáfrica. La mayoría de los respondientes habían invertido de manera importante en la duración de sus hijos, contrario a lo que se hubiese podido predecir de familias de gran tamaño y presiones económicas y ecológicas que enfrentaban. No era evidente la especialización de los hijos, en la cual la inversión educativa se inclinara más a algunos hijos que a otros. No obstante, el espaciamiento entre un hijo y otro hubiera hecho más manejables la financiación y oportunidad. Dos hallazgos ofrecen algún apoyo a esta especulación: primero, el número de grados que terminan los hijos antes de desertar aumenta de manera significativa conforme aumenta el intervalo entre nacimientos; segundo, los hijos que permanecen en la escuela progresan más rápidamente conforme aumenta el intervalo entre nacimientos. Las mayores oportunidades de educación escolarizada para los hijos varones (posibles por las tasas bajas de trabajo de migrantes en la comunidad) aunadas a los costes de oportunidad asociados con la escolarización de las hijas, aumentó la probabilidad de que los hijos varones alcanzaran niveles educativos superiores a los de las hijas. Sin embargo, se encontró consistentemente que había igualdad entre sexos en las pautas de escolarización. Esto se atribuye al menor riesgo de pérdidas financieras y de oportunidad asociado con la crianza de las hijas en esta comunidad en particular. El orden del nacimiento tuvo efectos modestos sobre las decisiones de los padres acerca de la escolarización de sus vástagos. La estrategia de inversión como un todo podría interpretarse como la evasión de un compromiso, bajo condiciones en las que los sucesos fuera del control de los padres les impedían dirigir la inversión a hijos identificados con posibilidades favorables de educación y empleo. Se concluye que los padres invierten en los hijos varones y en las hijas en una manera que sólo puede entenderse si se toman en cuenta las complejidades particulares de sus contextos social, económico y ecológico.

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