The relation between spatial and mathematical abilities: Potential factors underlying suppression

Authors:
Daniel Voyer, April M. Sullivan
Published Online:
21 Sep 2010
DOI:
10.1080/00207590244000241
Pages:
11–23
Volume/Issue No:
Volume 38 Issue 1

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Two experiments examined possible factors underlying the finding that grades in mathematics act as a suppressor variable in the relation between spatial abilities and gender. Specifically, the role of reading abilities was investigated in Experiment 1 by using English grades as a measure of these abilities. Experiment 2 was based on the notion that time pressures are involved at some level in both spatial performance and mathematics grades. The influence of this factor was examined by administering a spatial task with or without time limit and examining the suppression effect in both conditions. In both experiments, participants completed the Mental Rotations Test (MRT) as a measure of spatial ability. In Experiment 1, all participants were tested with limited time to complete the MRT and they were required to report their high school course grades in mathematics and English. Results revealed that both grades in high school mathematics and English produced significant suppression. However, the amount of suppression produced by each measure was similar. Therefore, the prediction that suppression would be greater with English than with mathematics grades was not supported. Experiment 2 involved testing in groups or individually with or without time limits on the MRT, whereas the Water Level Test was administered untimed, and only grades in mathematics were obtained from participants. Results supported the prediction that the suppression effect is greater when time limits are applied than when they are not. Implications of the results for an explanation of the observed suppression are discussed. Emphasis is placed on the difficulties inherent to the identification of factors underlying suppression.

Deux études ont examiné des facteurs probables pour expliquer l'effet de suppression des notes dans les cours de mathématiques sur la relation entre le genre et la performance spatiale. Dans la première étude, l'influence des habiletés verbales fut examinée à partir des notes obtenues dans les cours d'anglais au niveau secondaire. Dans la deuxième étude, basée sur la notion que les mesures d'habiletés spatiales et les notes obtenues dans les cours de mathématiques impliquent toutes deux l'imposition de limites de temps, l'influence de ce facteur fut explorée. Plus précisément, une tâche spatiale, avec ou sans l'imposition d'une limite de temps, fut administrée pour déterminer l'ampleur de l'effet de suppression dans ces deux conditions. Dans les deux études, les participants ont complété le test des rotations mentales (MRT). Dans la première étude, le MRT fut administré en imposant une limite de temps et les notes dans les cours de mathématiques et d'anglais au niveau secondaire furent recueillies. Les résultats ont démontré un effet de suppression significatif des notes en mathématiques et en anglais sur la relation entre le genre et la performance spatiale. Toutefois, l'ampleur de l'effet de suppression produite par chaque mesure était semblable. L'hypothèse suggérant que la suppression serait plus grande pour les notes en anglais que celles en mathématiques n'a donc pas été confirmée. Dans la deuxième étude, le MRT fut administré en groupes ou individuellement, avec ou sans limite de temps et le test de niveau d'eau (WLT) fut administré sans limite de temps. Seules les notes en mathématiques furent considérées. Les résultats ont confirmé l'hypothèse suggérant que l'effet de suppression est plus marqué avec que sans limite de temps. La discussion porte sur les implications des résultats quant au développement d'une explication de l'effet de suppression. L'accent est mis sur les difficultés inhérentes à l'identification des facteurs sous‐jacent à tout effet de suppression.

Dos experimentos examinaron los posibles factores subyacentes al hallazgo que sugiere que las calificaciones en matemáticas actúan como una variable supresora en la relación entre las habilidades espaciales y el género. Específicamente, se investigó el papel que desempeña la habilidad lectora en el experimento 1, empleando la calificación en inglés como medida de esa habilidad. El experimento 2 se basó en la noción de que las presiones temporales están implícitas hasta cierto punto tanto en la ejecución espacial como en la calificación en matemáticas. Se examinó la influencia de este factor mediante la administración de una tarea espacial con o sin límite de tiempo y el estudio del efecto de supresión en ambas condiciones. En ambos experimentos, los participantes contestaron el Mental Rotation Test (MRT) como medida de habilidad espacial. En el experimento 1, se evaluó a todos los participantes con el tiempo limitado para contestar al MRT y se les pidió que informaran qué calificaciones habían obtenido en los cursos de inglés y matemáticas en secundaria. Los resultados revelaron que ambas calificaciones en matemáticas e inglés de secundaria producían supresión en forma significativa. Sin embargo, la cantidad de supresión producida por cada una de las medidas era similar. Por lo tanto, la predicción de que la supresión sería mayor a partir de las calificaciones en inglés que de las de matemáticas no se apoyó. El experimento 2 entrañaba la evaluación en grupo o individualmente con o sin límites temporales en el MRT, mientras que se administraba la Prueba del Nivel de Agua sin límite temporal, y sólo se obtuvo la calificación en matemáticas de los participantes. Los resultados apoyaron la predicción de que el efecto de supresión es mayor cuando se aplican límites temporales. Se discuten las repercusiones de este estudio sobre la explicación de la supresión observada. Se subraya las dificultades inherentes a la identificación de los factores que subyacen a la supresión.

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