Chinese writing system and learning to read

Authors:
Hua Shu
Published Online:
13 May 2010
DOI:
10.1080/00207590344000060
Pages:
274–285
Volume/Issue No:
Volume 38 Issue 5

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One of the obvious characteristics of the Chinese writing system is its visual complexity. How do children develop their reading and writing ability in such a system? The areas we address in the present study include: (1) The basic unit in character recognition and writing of Chinese children. (2) The role of familiarity of components and the position frequency of components in character recognition and writing. In the first experiment, the subjects were first‐, second‐, fourth‐, and sixth‐graders. Children were asked to delay copy five types of characters: familiar single characters, familiar compound characters, unfamiliar compounds with familiar components, unfamiliar compounds with unfamiliar components, and noncharacters, with the components in impossible positions. The results show that older children were affected more by the familiarity and the position frequency of components in the delayed copy task. In the second experiment, the subjects were from the same grades. Children were asked to carry out lexical decision for five types of characters: real compound characters, pseudocharacters with well‐formed structure and real components, noncharacters with ill‐formed structure but real components, and noncharacters with well‐formed structure but nonreal components. The results show that children can be aware of the ill‐formed structure early, and become aware of well‐formed structure but nonreal components as they grow older. The results suggest that the component of character is the basic unit in children's lexical representation. Familiarity of components and the position frequency of components in characters affect children's character recognition and writing.

Une des caractéristiques évidentes du système d'écriture chinois est sa complexité visuelle. Comment les enfants développent‐ils leurs habiletés de lecture et d'écriture dans un tel système? Les questions que nous examinons dans la présente étude incluent: (1) quelle est l'unité de base de la reconnaissance et de l'écriture des caractères chez les enfants chinois? (2) quel est le rôle de la familiarité des composantes et de la fréquence de position des composantes dans la reconnaissance et l'écriture des caractères? Dans la première expérimentation, les participants étaient en première, deuxième, quatrième et sixième années scolaires. Les enfants devaient copier avec délai cinq types de caractères: des caractères simples familiers, des caractères composés familiers, des caractères composés non familiers avec composantes familières, des caractères composés non familiers avec composantes non familières et des non‐caractères avec les composantes dans une position impossible. Les rásultats indiquent que les enfants plus âgés furent davantage affectés par la familiarité et la fréquence de position des composantes dans la tâche de copiage avec délai. Dans la seconde expérimentation, les participants étaient aussi des étudiants de première, deuxième, quatrième et sixième années. Les enfants devaient prendre des décisions lexicales pour quatre types de caractères: des caractères composés réels, des pseudo‐caractères avec une structure bien formée et des composantes réelles, des non‐caractères avec une structure mal formée et des composantes réelles, des non‐caractères avec une structure bien formée et des composantes non réelles. Les résultats montrent que les plus jeunes enfants peuvent être alertes aux structures mal formées et ils deviennent davantage alertes aux structures bien formées avec composantes non réelles à mesure qu'ils vieillissent. Les résultats suggèrent que la composition du caractère est l'unité de base dans la représentation lexicale des enfants. La familiarité et la fréquence de position des composantes dans les caractères affectent la reconnaissance et l'écriture des caractères chez les enfants.

Una de las características obvias del sistema de escritura chino es su complejidad visual. ¿Cómo desarrollan los niños la lectura y la escritura en un sistema tal? Las preguntas que se contestan en el presente estudio incluyen (1)¿cuál es la unidad básica de reconocimiento de caracteres y escritura de los niños chinos? (2) El papel que desempeñan, en el reconocimiento de caracteres y en la escritura, la familiaridad con los componentes, y su frecuencia de posición. En el primer experimento, participaron niños de primero, segundo, cuarto y sexto grados. Se pidió a los niños que retrasaran el copiado de cinco tipos de caracteres: caracteres sencillos conocidos, caracteres compuestos conocidos, compuestos desconocidos con componentes conocidos, compuestos desconocidos con componentes desconocidos, y no caracteres con los componentes en una posición imposible. Los resultados indican que la familiaridad y la frecuencia de posición de los componentes en la tarea de copiado retardado afectaban más a los niños mayores. En el segundo experimento, los participantes también fueron niños de primero, segundo, cuarto y sexto grados. Se solicitó a los niños que tomaran un decisión léxica para cinco tipos de caracteres: caracteres compuestos reales, pseudo caracteres con estructura bien formada y componentes reales, no caracteres con una estructura mal formada pero con componentes reales, no caracteres con una estructura bien formada pero sin componentes reales. Los resultados muestran que los niños desde pequeños pueden percatarse de la estructura mal formada, y conforme crecen se van percatando de la estructura bien formada sin componentes reales. Los resultados sugieren que el componente del caracter es la unidad básica en la representación léxica de los niños. La familiaridad con los componentes y con la frecuencia de posición de los componentes en los caracteres afecta el reconocimiento de los caracteres y la escritura.

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