Prospective memory and ageing: Is task importance relevant?

Authors:
Matthias Kliegel, Mike Martin, Caroline Moor
Published Online:
13 May 2010
DOI:
10.1080/00207590344000132
Pages:
207–214
Volume/Issue No:
Volume 38 Issue 4

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Memory for activities to be performed in the future, i.e., prospective memory, such as remembering to take medication or remembering to give a colleague a message, is a pervasive real‐world memory task that has recently begun to attract the attention of numerous researchers. Age effects in prospective memory have been found particularly in complex paradigms requiring participants to remember to switch between several subtasks in a limited time period (e.g., Kliegel, McDaniel, & Einstein, 2000). Here, most of the older adults try to complete one or two subtasks and to forget the prospective instruction to work on all subtasks. Since recent findings in this context show that one profits from tips regarding the relevant task in complex double tasks, it seems likely that age effects in prospective memory tasks might also be due to the lack of information about the importance of the prospective task. To test this hypothesis, the importance of the prospective task was varied in the present study with 104 young and old participants by providing motivational incentives to interrupt and switch during the introduction phase (plan formation) as well as during the execution phase. Also, interindividual differences regarding nonexecutive as well as executive cognitive resources were analysed, thus allowing estimation of the relationship between these factors and (age‐related) performance in complex prospective remembering. The results show age effects in favour of the younger group in all task components of the complex prospective multitask. In contrast, there was no effect of the present experimental manipulation of motivational incentives. Finally, in regression analyses, intention formation, in particular, was found to be a significant predictor of intention execution, explaining most of the age‐related variance. In sum, our results specifically highlight the fundamental importance of adequately planning the complex intention and do not support the hypothesis that age‐related decrements in performance are reflecting a lack of motivation in the present complex prospective memory paradigm.

La mémoire pour les activités qui seront exécutées dans le futur, C'est‐à‐dire la mémoire prospective, comme se rappeler de prendre des médicaments ou se rappeler de transmettre un message à un collègue, est une tâche mnémonique envahissante concrète qui a récemment commencé à attirer l'attention de nombreux chercheurs. Les effets de l'âge sur la mémoire prospective ont été particulièrement observés dans les paradigmes complexes requérant, pour les participants, de se rappeler de transférer entre plusieurs sous‐tâches dans une période de temps limitée (p. ex., Kliegel, McDaniel et Einstein, 2000). La plupart des adultes plus âgés ont tendance à vouloir compléter une ou deux sous‐tâches et à oublier la directive prospective pour travailler sur toutes les sous‐tâches. Dans la perspective que les résultats récents dans ce contexte montrent qu'un individu profite des conseils relatifs à saillance de la tâche dans les tâches doubles complexes, il semble probable que les effets de l'âge dans les tâches de mémoire prospective peuvent également être dus au manque d'information se rapportant à la saillance de la tâche prospective. Pour vérifier cette hypothèse, cette étude fut menée auprès de 104 participants jeunes et âgés auprès desquels on faisait varier la saillance de la tâche prospective en fournissant des incitatifs motivationnels pour interrompre et transférer durant la phase d'introduction (formation du plan) tout comme durant la phase d'exécution. De plus, les différences interindividuelles concernant les ressources cognitives exécutives et non exécutives furent analysées, permettant d'estimer la relation entre ces facteurs (relativement à l'âge) et la performance dans le rappel prospectif complexe. Les résultats montrent que les effets de l'âge sont favorables pour le groupe de jeunes participants, dans toutes les composantes de la multi‐tâche prospective complexe. Toutefois, la manipulation expérimentale des incitatifs motivationnels n'a pas eu d'effet significatif pour aucun des deux groupes. Finalement, dans les analyses de régression, la planification (c.‐à‐d. la formation de l'intention) fut particulièrement soulevée comme prédicteur significatif de l'intention d'exécution, expliquant la plus grande part de la variance reliée à l'âge. En somme, les résultats mettent en lumière l'importance fondamentale de planifier adéquatement l'intention complexe et de ne pas supporter l'hypothèse selon laquelle les réductions de la performance reliées à l'âge reflètent un manque de saillance de la tâche dans le paradigme complexe de la mémoire prospective.

El recuerdo de actividades a realizarse en un futuro, es decir, la memoria prospectiva, tal como recordar el tomar un medicamento o el dar a un colega un mensaje, es una tarea de memoria dominante real que recientemente ha atraído la atención de numerosos investigadores. Se ha encontrado efectos de la edad en la memoria prospectiva en paradigmas complejos que requieren que los participantes recuerden cambiar entre varias subtareas en un periodo de tiempo limitado (por ejemplo, Kliegel, McDaniel, & Einstein, 2000). En ese estudio, la mayoría de los adultos mayores tendían a tratar de terminar una o dos subtareas y a olvidar la instrucción prospectiva de trabajar en todas las subtareas. Dado que los hallazgos recientes en este contexto muestran que es posible aprovechar varios consejos respecto a la prominencia de las tareas relevantes en las tareas dobles complejas, sería probable que los efectos de la edad en las tareas de memoria prospectiva se debieran también a la falta de información acerca de la prominencia de la tarea prospectiva. Para someter a prueba esta hipótesis, en el presente estudio se varió la prominencia de la tarea prospectiva a 104 participantes jóvenes y ancianos al proporcionarles incentivos motivacionales para que interrumpieran y cambiaran durante la fase introductoria (formación del plan) así como durante la fase de ejecución. También, se analizó las diferencias entre los individuos respecto a sus recursos cognitivos tanto ejecutivos como no ejecutivos, lo que permitió calcular la relación entre estos factores (relativos a la edad) y el desempeño en el recuerdo prospectivo complejo. Los resultados mostraron efectos de la edad que favorecen al grupo joven en todos los componentes de la multitarea prospectiva compleja. En contraste, ninguno de los grupos sacó provecho significativamente de la manipulación experimental de incentivos motivacionales. Finalmente, se encontró del análisis de regresión que la planeación (es decir, la formación de la intención) predecía de manera significativa la intención de ejecución, al explicar la mayor parte de la varianza relativa a la edad. En resumen, los resultados resaltan específicamente la importancia de la planeación adecuada de la intención compleja y no apoyan la hipótesis de que la reducción en el desempeño relativa a la edad refleja una falta de prominencia de la tarea en el paradigma complejo de memoria prospectiva.

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