Conceptualization in the pigeon: What do we know?

Authors:
Yacoub Khallad
Published Online:
15 May 2012
DOI:
10.1080/00207590344000349
Pages:
73–94
Volume/Issue No:
Volume 39 Issue 2

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This article reviews studies on conceptual behaviour in the pigeon that have been conducted over the past four decades. These studies reveal a variety of definitions and procedures employed in the assessment of this behaviour, a reflection of its multifaceted nature. Overall, pigeons have been found capable of categorizing a wide variety of static and moving natural and artificial stimuli. They have also demonstrated learning of abstract or relational concepts, even though such concepts seem to be more challenging. More recently, pigeons have also been shown to be capable of conceptualization as reflected in the ability to form functional or contingency classes (Lea, 1984), and some preliminary findings point to the possibility that pigeons can exhibit the more demanding equivalence classes (Sidman, 1990) that manifest themselves in the formal properties of reflexivity, symmetry, and transitivity emerging from conditional discriminations, when adequate procedures are employed. Available evidence now seems to suggest that functional and equivalence classes are closely related, but more work is needed to specify the nature of this relationship. At this point, it seems safe to conclude that language may not be necessary for conceptualization, including equivalence learning. Taken together, the findings of this review reveal learning abilities in the pigeon far beyond simple discrimination or categorization, although it is not yet well understood how this learning is achieved. Memorization of individual stimuli, featural analysis, and formation of prototypes have all been suggested as strategies utilized by pigeons in perceptual categorization tasks, while abstraction has been posited in explaining pigeons' relational concept learning. The reinforcement contingency has more recently been offered as a possible mechanism underlying equivalence learning. More broadly, the review illustrates how a hybrid of psychological and biological approaches can be employed in animal experimentation to tackle complex questions and enhance our understanding of behaviour and cognition.

Cet article est une recension des études réalisées au cours des quatre dernières décennies sur le comportement conceptuel chez le pigeon. Ces études soulèvent une variété de définitions et de procédures employées dans eacute l'évaluation de ce comportement, une réflexion sur sa nature à facettes multiples. De façon générale, les pigeons se sont révélés capables de catégoriser une large variété de stimuli naturels et artificiels, statiques et en mouvement. Ils ont aussi montré un apprentissage des concepts abstraits ou relationnels, même si de tels concepts représentent un défi plus grand. Plus récemment, les pigeons se sont également montrés capables de conceptualisation tel que reflété dans leur habileté à former des classes fonctionnelles ou contingentes (Lea, 1984). En outre, des résultats préliminaires indiquent la possibilité que les pigeons soient capables d'exhiber les classes d'équivalence les plus complexes (Sidman, 1990) qui se manifestent dans les propriétés formelles de la réflexivité, de la symétrie et la transitivité émergeant des discriminations conditionnelles, lorsque les procédures adéquates sont employées. L'évidence disponible semble maintenant suggérer que les classes fonctionnelles et d'équivalence sont intimement reliées, mais plus d'études sont nécessaires afin de préciser la nature de cette relation. En ce moment, il semble prudent de conclure que le langage n'est peut‐être pas nécessaire pour la conceptualisation, incluant l'apprentissage de l'équivalence. Dans l'ensemble, les résultats de cette recension révèlent que les habiletés d'apprentissage chez le pigeon dépassent la simple discrimination ou la catégorisation, quoique la façon dont cet apprentissage s'effectue ne soit pas encore bien comprise. La mémorisation de stimuli individuels, l'analyse des caractéristiques et la formation des prototypes ont tous été suggérés comme des stratégies pouvant être utilisées par les pigeons dans les tâches de catégorisation perceptuelles, tandis que l'abstraction fut énoncée afin d'expliquer l'apprentissage des concepts relationnels chez les pigeons. La contingence de renforcement fut plus récemment proposée comme mécanisme pouvant potentiellement influencer l'apprentissage de l'équivalence. De façon générale, la recension illustre comment un hybrids d'approches psychologiques el biologiques peut être utilisé dans l'expérimentation animale pour saisir les questions complexes et accroître notre compréhension du comportement et de la cognition.

Este artícule reseña los estudios realizados durante las últimas cuatro décadas sobre conducta conceptual en pichones. Estos estudios revelan una variedad de definiciones y procedimientos empleados para evaluar esta conducta, un reflejo de su naturaleza multifacética. En general, se ha encontrado que los pichones son capaces de categorizar una variedad amplia de estímulos naturales y artificiales estáticos y en movimiento. También han demostrado que aprenden conceptos abstractos y de relaciones, aun cuando esos conceptos representen apareniemente un mayor reto. Más retientemente, los pichones también han mostrado capacidad de conceptuación reflejada en su habilidad para formar clases funcionales y de contingencia (Lea, 1984), y algunos hallazgos preliminares señalan hacia la posibilidad de que los pichones pueden exhibir las clases de equivalencia más complejas (Sidman, 1990), manifiestadas en las propiedades formales de reflexividad, simetría y transitividad que surgen de discriminaciones condicionales, cuando se empiean los procedimientos apropiados. Los datos disponibles parecen sugerir ahora que las clases funcionales y de equivalencia se relacionan íntimamente entre sí, pero se requerirá más investigation para especificar la naturaleza de esta relación. Hasta el momento, parece seguro concluir que el lenguaje puede no ser necesario para la conceptuación, incluyendo el aprcndizaje de la equivalencia. En conjunto. los hallazgos de esta reseña revelan habilidades de aprendizaje en el pichón que van mucho más allá de la simple discriminación o categorización, aunque aún no se comprende del todo cómo se logra este aprendizaje. Se ha sugerido que la memorización de los estímulos individuales, el análisis de características, y la formación de prototipos son estrategias que utiliza el pichón en las tareas de categorización perceptual, en tamo que se ha propuesto que la abstracción explica el aprendizaje de relaciones de los pichones. La contingencia de reforzamiento se ha ofrecido como un mecanismo posible que subyace al aprendizaje de la equivalencia. De manera más amplia, la reseña ilustra como un híbrido de los enfoques psicológicos y biológicos se puede emplear en la experimentación animal para hacer frente a preguntas complejas y mejorar nuestro entendimiento de la conducta y la cognición.

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