Processing of compound visual stimuli by children with autism and Asperger syndrome

Authors:
Christine Deruelle, Cecilie Rondan, Bruno Gepner, Joël Fagot
Published Online:
17 Feb 2007
DOI:
10.1080/00207590500184610
Pages:
97–106
Volume/Issue No:
Volume 41 Issue 2

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A typical modes of visual processing are common in individuals with autism. In particular, and unlike typically developing children, children with autism tend to process the parts of a complex object as a priority, rather than attending to the object as a whole. This bias for local processing is likely to be due to difficulties in assembling subparts into a coherent whole, as proposed by Frith (1989) using the term “weak central coherence” or WCC. This study was aimed to better characterize the processing of complex visual stimuli by children with autism. Thirteen children with autistic spectrum disorders were individually paired with children of two control groups, one matched on verbal mental age (VMA) and one matched on chronological age (CA). Participants from the three groups were tested in two tasks. The first task involved hierarchical global/local stimuli, inspired by Navon (1977). The second task employed compound face‐like or geometrical stimuli. This task emphasized the processing of configural properties of the stimuli (i.e., spatial relationships). Children from the three groups showed a perceptual bias favouring the global dimension of the stimuli in the first task. By contrast, children with autism were deficient compared to normal children for the processing of the configural dimensions of the stimuli in the second task. These results suggest that visual cognition of children with autism is characterized by a dissociation between global and configural processing, with global processing being preserved and configural processing being altered in these children, therefore delineating the extents and limits of the WCC theory (Frith, 1989).

Les individus souffrant d'un syndrome autistique présentent souvent des comportements visuels atypiques. Contrairement aux sujets sains, ces individus traitent en priorité les parties des objets visuels complexes, plutôt que de traiter l'objet comme un tout. Ce biais en faveur du traitement local est probablement dû aux difficultés rencontrées par ces individus pour assembler les différentes parties d'un objet entre elles. Cette difficulté a été désignée comme révélant un déficit de cohérence centrale (weak central coherence, Frith, 1989). Le but de cette étude était de mieux caractériser le traitement des stimuli visuels complexes par les enfants autistes. Les performances de 13 enfants autistes ont été comparées à celles de 13 enfants appariés sur l'âge mental verbal et à celles de 13 autres enfants appariés sur l'âge chronologique. Les membres de ces trois groupes ont été testés dans deux types d'épreuves. La première épreuve faisait appel à des stimuli hiérarchiques du type de ceux utilisés par Navon (1977). La seconde épreuve utilisait des stimuli composites formant de schémas de visages ou des figures géométriques. Cette deuxième épreuve impliquait un traitement configural et non plus global, c'est‐à‐dire une prise en compte des relations spatiales qui unissent les éléments locaux. Les enfants des trois groupes présentent un avantage du traitement des dimensions globales dans la première épreuve. Toutefois, seuls les enfants autistes apparaissent déficients par rapport aux enfants contrôles dans le traitement configural imposé lors de la seconde épreuve. Ces résultats suggèrent que la cognition visuelle des enfants autistes est caractérisée par une dissociation entre le traitement des dimensions globales (qui serait préservé) et le traitement des dimensions configurales (qui serait déficitaire). Ces données permettent donc de préciser la notion de « Déficit de Cohérence Centrale » chez l'autiste.

Los individuos con autismo presentan un procesamiento visual atípico. Contrariamente a los niños sanos en desarrollo, los niños con autismo tienden a procesar prioritariamente las partes de un objeto complejo, y no atienden al objeto como un todo. Este sesgo por el procesamiento local se debe probablemente a las dificultades para juntar las partes en un todo coherente, tal como lo ha propuesto Frith (1989) bajo el término “Coherencia Central Débil (CCD).” Este estudio se propuso caracterizar mejor el procesamiento que hacen los niños autistas de los estímulos visuales complejos. Trece niños con trastornos del espectro autista se aparearon individualmente con niños pertenecientes a dos grupos de control, uno apareado en cuanto a edad mental verbal (EMV) y otro en cuanto a edad cronológica (EC). Se evaluó a los miembros de los tres grupos mediante dos tareas. La primera tarea entrañó estímulos jerárquicos globales/locales inspirados en Navon (1977). La segunda tarea empleó estímulos compuestos que formaban esquemas de caras o geométricos. Esta segunda tarea implicaba el procesamiento de propiedades de configuración de los estímulos (es decir, relaciones espaciales). Los niños de los tres grupos mostraron un sesgo en la percepción en favor de la dimensión global de los estímulos de la primera tarea. En contraste, los niños con autismo mostraron deficiencias comparados con los niños normales al procesar las dimensiones de configuración de los estímulos de la segunda tarea. Estos resultados sugieren que la cognición visual de los niños con autismo se caracteriza por una disociación entre el procesamiento global y el de configuración. El procesamiento global se preserva y el de configuración se altera en estos niños, por lo tanto delimita el alcance y los límites de la teoría CCD (Frith, 1989) en el autista.

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