Did Skinner miss the point about teaching?

Authors:
John Staddon
Published Online:
24 Feb 2007
DOI:
10.1080/00207590500492708
Pages:
555–558
Volume/Issue No:
Volume 41 Issue 6

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The Darwinian metaphor, to which Skinner was an early contributor, has been a commonplace for several years. Skinner was sure that much can be learned from experiments with animals, and those strategies that work best for the training of animals can and should be applied to the education of humans. However, his claims about how best to teach people, especially intelligent people who are learning difficult things, have several problems. Operant behaviour is emitted (it is spontaneous, at least on first occurrence). Emitted behaviour selected by reinforcement can be compared to the Darwinian idea of selection and variation. Operant learning is seen as interplay between response emission (variation) and reinforcement (selection). In applying his ideas to teaching, Skinner emphasized selection almost exclusively. But the real puzzle posed by non‐rote learning, in both animals and humans, is not selection but the sources of variation that cause an action or an idea to appear for the first time. It is in this sense that Skinner's whole discussion of teaching missed the point. The Darwinian framework for behaviour analysis points to the fact that processes of variation exist, even though they have been neglected in favour of an almost exclusive focus on reinforcement and selection.

La métaphore darwinienne, à laquelle Skinner était un premier contributeur, a été un lieu commun pendant plusieurs années. Skinner était certain que nous pouvons apprendre beaucoup des expérimentations animales et que les stratégies qui fonctionnent le mieux dans l'entraînement des animaux peuvent et doivent être appliquées à l'éducation des humains. Cependant, ses prétentions qui portent sur la meilleure façon d'enseigner aux gens, surtout les gens intelligents en train d'apprendre des choses difficiles, présentent plusieurs problèmes. Le comportement opérant est émis (il est spontané au moins à la première occurrence). Le comportement émis sélectionné par renforcement peut être comparé à l'idée darwinienne de la sélection et de la variation. L'apprentissage opérant est vu comme une interaction entre l'émission de la réponse (variation) et le renforcement (sélection). En appliquant ses idées à l'enseignement, Skinner a mis l'emphase presque exclusivement sur la sélection. Cependant, le vrai casse‐tête posé par l'apprentissage non mécanique, tant chez les animaux que chez les humains, n'est pas la sélection mais plutôt les sources de variation qui amène une action ou une idée à apparaître pour la première fois. C'est dans ce sens‐là que toute la discussion de l'enseignement de Skinner a pu manquer le point. Le cadre darwinien pour l'analyse comportementale souligne le fait que les processus de variation existent, même s'ils ont été négligés aux dépends d'une emphase presque exclusive sur le renforcement et sur la sélection.

La metáfora darwiniana, a la cual Skinner contribuyó desde muy pronto, ha sido un lugar común durante varios años. Skinner estaba seguro de que era posible aprender mucho de experimentos con animales y que las estrategias que funcionaban mejor para entrenar animales podían y debían ser aplicadas a la educación de los seres humanos. Sin embargo sus afirmaciones acerca de cómo enseñar a las personas, especialmente a las personas inteligentes que estaban aprendiendo cosas difíciles, han tenido varios problemas. La conducta operante es emitida (es espontánea al menos cuando ocurre por primera vez). La conducta emitida y seleccionada por el refuerzo puede compararse a la idea darwiniana de selección y variación. El aprendizaje operante se ha visto como un interjuego entre la emisión de respuesta (variación) y el reforzamiento (selección). Al aplicar sus ideas a la enseñanza Skinner enfatizó casi exclusivamente la selección. Pero la verdadera incógnita que surge del aprendizaje no mecánico, tanto en animales como en seres humanos, no es la selección sino la fuente de variación que produce una acción o una idea cuando aparece por primera vez. Es en este sentido que toda la discusión de Skinner en relación con la enseñanza puede haberse equivocado. El marco de referencia darwiniano para el análisis del comportamiento señala el hecho de que en realidad existen los procesos de variación, aunque se hayan descuidado a favor de un énfasis casi exclusivo en el refuerzo y la selección.

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