Personality and cognitive processes in life and death decision making: An exploration into the source of judgment errors by police special squads

Authors:
Michel Girodo
Published Online:
14 Nov 2007
DOI:
10.1080/00207590701436728
Pages:
418–426
Volume/Issue No:
Volume 42 Issue 6

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This study sought to understand judgment errors by special police units such as those documented after the assault by the Bureau of Alcohol, Tobacco and Firearms on the Branch Davidians near Waco, Texas. The study examined the relation between personality traits, the cognitive organization of safety and survival skills, and past deadly force encounters in 131 tactical and command officers of Violent Crimes and Fugitives Task Forces, and as they executed live high‐risk arrest warrants in an all‐inclusive decision‐making simulation environment. Logistic regressions showed that getting shot on the job was related to very low neuroticism and low sensation (experience) seeking among officers. Getting shot in a deadly force encounter during a simulated team entry was also related to low neuroticism and low experience seeking. Making safety and survival errors in a simulated entry was positively related to toughmindedness in Task Force tactical officers but negatively related to toughmindedness in Task Force leaders. Principle components factor analysis of 27 self‐reported safety and survival competencies showed that, generally, TF leaders reasoned with higher cognitive processes of analysis and deliberation while tactical personnel reasoned more in terms of reactive and procedural knowledge. Getting shot during a simulated dangerous encounter was more likely to occur when there was a mismatch between task demands and an officer's preference of one knowledge system over another. It was speculated that the poor judgment by command staff at Waco might have been related to their use of a procedural knowledge system when higher cognitive processes were needed. Greater experience with executing arrest warrants would have triggered the recognition of a serious anomaly, which would have primed the use of higher cognitive processes.

Cette étude visait à mieux comprendre les erreurs de jugement des unités de police spéciales telles que celles rapportées après l'assaut par le Bureau des alcools, du tabac et des armes à feu sur la secte Davidienne près de Waco, au Texas. Cette étude examinait la relation entre les traits de personnalité, l'organisation cognitive des habiletés de sécurité et de survie et les interventions avec usage de force létale qui ont eu lieu dans le passé, auprès de 131 officiers tactiques et commandants des groupes de travail sur les crimes violents et les fugitifs. Les officiers ont délivré en personne des mandats d'arrestation à haut risque dans un milieu simulé de prise de décision incluant tous les facteurs en cause. Les régressions logistiques ont montré qu’être atteint par balle en service était relié à une très faible tendance névrotique et à une faible recherche d'expérience à sensation chez les officiers. Être atteint par balle lors d'une intervention simulée d'équipe avec usage de force létale était aussi relié à une faible tendance névrotique et à une faible recherche d'expérience à sensation. Faire des erreurs de sécurité et de survie lors d'une intervention simulée était positivement associé à une dureté d'esprit chez les officiers tactiques des groupes de travail, mais négativement relié à la dureté d'esprit chez les leaders des groupes de travail. l'analyse de facteurs par composantes principales des 27 compétences de sécurité et de survie auto‐rapportées a montré que, généralement, les leaders résonnaient avec des processus supérieurs d'analyse et de délibération tandis que le personnel tactique résonnait plus en termes de connaissances procédurales et réactives. Être atteint par balle durant une intervention simulée dangereuse était plus susceptible de se produire quand il y avait un mauvais jumelage entre les demandes de la tâche et la préférence de l'officier relativement à un système de connaissance au détriment d'un autre. Il était attendu que le pauvre jugement du groupe de commandement à Waco pouvait être relié à leur utilisation du système de connaissance procédural lorsque les processus cognitifs supérieurs étaient requis. Une plus grande expérience à délivrer des mandats d'arrestation aurait pu déclencher la reconnaissance d'une anomalie sérieuse laquelle aurait amorcé l'utilisation des processus cognitifs supérieurs.

A través de este estudio se buscó una mejor comprensión de los errores de juicio en unidades especiales de policía, tales como aquéllos documentados después del asalto en la Oficina de Alcohol, Tabaco y Armas de Fuego en la Sede Davidiana cerca de Waco, Texas. En 131 oficiales de táctica y de comando pertenecientes a las Fuerzas Especiales de Crímenes Violentos y de Fugitivos se examinó la relación entre rasgos de personalidad, organización cognitiva de seguridad y de recursos de supervivencia e intervenciones policiales pasadas con riesgo de vida y su influencia sobre la ejecución de órdenes de arresto en situaciones de alto riesgo de vida en un ambiente simulado de toma de decisiones. Regresiones logísticas mostraron que entre los oficiales el resultar herido durante el desempeño de sus funciones estaba relacionado con muy bajo neuroticismo y con baja búsqueda de experiencias. Recibir una herida de bala en una operación policial con riesgo de muerte durante una intervención simulada de equipo estuvo también relacionado con bajo neuroticismo y con baja búsqueda de experiencias. Mientras que en oficiales de táctica de las Fuerzas Especiales cometer errores de seguridad y supervivencia en una intervención simulada estuvo relacionado positivamente con rigidez, en los líderes de las Fuerzas Especiales (FF EE) se observó una asociación negativa entre estas variables. El análisis factorial de los 27 componentes principales de las habilidades de seguridad y de supervivencia reportados por los participantes señalaron que generalmente los líderes de las FF EE utilizaron un proceso cognitivo de análisis y de deliberación más elevado, mientras que el personal táctico reaccionó más en términos del conocimiento reactivo y de los procedimientos. Ser herido de bala durante un encuentro simulado peligroso tuvo mayores probabilidades de ocurrir cuando hubo un desacuerdo entre las demandas de la tarea y la preferencia de un oficial respecto de un sistema de conocimiento sobre otro. Se especuló que la pobreza de juicio del personal de comando en Waco podría haber estado relacionada con la utilización de un sistema de conocimiento circunscrito a los procedimientos, cuando de hecho hubieran sido necesarios procesos cognitivos más elevados. El tener mayor experiencia en la ejecución de órdenes de arresto hubiera facilitado el reconocimiento de una anomalía grave la cual hubiera exigido la utilización de procesos cognitivos más elevados.

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