Dynamic categorization and slot‐filler representation in 4‐ and 6‐year‐old children

Authors:
Carole Berger, Emmanuelle Aguerra
Published Online:
04 Nov 2009
DOI:
10.1080/00207590903281112
Pages:
81–89
Volume/Issue No:
Volume 45 Issue 2

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This experiment was aimed at studying both the role of narrow/contextualized categories in the acquisition/organization of conceptual knowledge and the dynamics of categorization decisions. A forced‐choice categorization task contrasting thematic and taxonomic responding was used in 4‐ and 6‐year‐old children. Before response alternatives were presented, a conceptual organization was pre‐activated by means of a matching between the target stimulus and a thematically related, taxonomically related or slot‐filler related object. Although taxonomic sorting was prominent overall, it varied as a function of age and of the nature of the pre‐activated relation. Responses in accordance with the thematic or taxonomic activations occurred similarly in 4‐ and 6‐year‐old children. Age‐related effects were however at work in the case of a slot‐filler activation: 4‐year‐old children considered the contextual/contiguity relations between the stimuli but did not weight the equivalence relations (i.e., same occurrence of responses based on the kind of object in the slot‐filler and in the thematic activation conditions). More diversified processes appeared to be at work in 6‐year‐old children. Slot‐filler categories were this time considered throughout both their contextual/contiguity structure and their equivalence relations. Results were discussed in terms of availability of conceptual organizations, flexibility abilities, dynamic categorization and preferences. The focus was on implication of slot‐filler representations in the construction of conceptual knowledge and in the development of categorization. An important point was to determine whether the age‐related changes observed in the slot‐filler activation condition could be consistent with Nelson's (1983) idea that slot‐fillers would help passing from a schema‐based to a conventional superordinate organization.

Cette expérience avait pour but d’étudier à la fois le rôle des catégories contextualisées dans l'acquisition/organisation des connaissances conceptuelles et dans la dynamique des décisions de catégorisation. Une tâche de catégorisation à choix forcé contrastant des réponses thématique et taxonomique a été utilisée auprès d'enfants âgés de 4 et 6 ans. Avant que les alternatives de réponse ne soient présentées, une organisation conceptuelle était pré‐activée par le biais d'une association entre le stimulus cible et un objet relié thématiquement, un objet relié taxonomiquement ou un objet entretenant une relation de type « slot‐filler ». Les choix taxonomiques, bien que globalement majoritaires, se sont révélés dépendre de l’âge et de la nature de la relation pré‐activée. Les réponses cohérentes avec une activation thématique ou taxonomique sont intervenues de façon similaire chez les enfants de 4 et 6 ans. Des effets liés à l’âge ont par contre été observés dans le cas de l'activation « slot‐filler »: les enfants de 4 ans ont répondu à partir des relations contexte/contiguïté entre les stimuli, sans prendre en compte les relations d’équivalence (i.e., même production de réponses basée sur le type d'objet dans les conditions d'activation « slot‐filler » et thématique). Des processus plus diversifiés ont été utilisés par les enfants de 6 ans. Les catégories « slot‐filler » ont été cette fois‐ci été considérées à la fois à travers leurs relations de contexte/contiguïté et leurs relations d’équivalence. Les résultats ont été discutés en termes de disponibilité des organisations conceptuelles, de flexibilité des conduites, de catégorisation dynamique et de préférences. L'implication des représentations « slot‐filler » dans la construction des connaissances conceptuelles et dans le développement de la catégorisation a été mise en avant. Un point important était de déterminer si les changements liés à l’âge dans la condition d'activation « slot‐filler » pouvaient être cohérents avec l'idée de Nelson (1983) selon laquelle les catégories « slot‐filler » pourraient aider à passer d'une organisation schématique à une organisation conventionnelle sur‐ordonnée.

Este experimento tuvo como meta el estudiar el rol de categorías específicas/contextualizadas en la adquisición/organización de conocimientos conceptuales así como la dinámica de las decisiones de categorización. Con este propósito se utilizó una tarea de categorización de elección forzada contrastando respuestas de temática y de taxonomía en niños de 4 y 6 años de edad. Antes de la presentación de las alternativas de respuesta fue preactivada una organización conceptual con el propósito de aparear el estímulo objetivo con un objeto relacionado o bien temáticamente, taxonómicamente o sólo como “llenador de espacio” (slot‐filler). Aunque la clasificación taxonómica se destacó de manera global, esta clasificación varió en función a la edad y a la naturaleza de la relación preactivada. Los niños de 4 y 6 años responden de manera similar ante tareas con activaciones temáticas o taxonómicas. Sin embargo al utilizar la activación con un slot‐filler se pudieron observar efectos relacionados con la edad: los niños de 4 años de edad consideraron las relaciones de contexto/continuidad entre los estímulos pero no sopesaron las relaciones de equivalencia (p.e. la frecuencia de algunas respuestas se basaron en el tipo de objetos en el slot‐filler y en la temática de las condiciones de activación). Procesos mucho más diversificados parecen trabajar en niños de 6 años de edad. Las categrorías de slot‐filler fueron consideradas tanto a través de su estructura contextual/contiguidad así como de las relaciones de equivalencia. Estos resultados se discutieron en término de la disposición de organizaciones conceptuales, flexibilidad de los recursos, categorizaciones y preferencias dinámicas. Se focalizó en las implicaciones de las representaciones de slot‐filler respecto de la construcción del conocimiento conceptual y en el desarrollo de categorizaciones. Un punto importante del estudio fue determinar si los cambios relacionados con la edad observados en la condición de slot‐filler pueden ser consistente con la idea de Nelson (1983) de que éstas pueden ayudar en la adaptación de una organización basada en el esquema hacía una organización convencional sobreodernada.

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