The emergence, structure and development of ethnic identity during childhood: The case of Roma identity

Authors:
Dimitris Pnevmatikos, Maria Geka, Maria Divane
Published Online:
06 Jul 2010
DOI:
10.1080/00207594.2010.491120
Pages:
435–442
Volume/Issue No:
Volume 45 Issue 6

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This study investigates the emergence, development and structure of ethnic identity during childhood. Forty Roma children living in Greece aged between 2.8 and 11.9 years answered questions about their awareness/recognition of four aspects of their ethnic identity—namely place of habitation, traditional costumes, the Roma language, and early betrothal of children—their identity and their sense of stability and constancy. The study also investigates how the children feel about the abandonment of those four aspects. The evidence from the current data supports the hypothesis that awareness of ethnic identity emerges before the age of 4. Moreover, this study offers direct empirical evidence of the multidimensionality of ethnic identity. A model of three concentric rings is proposed, extending from a core containing the most highly valued aspects of ethnic identity to the outer annulus that comprises the nonpermanent and nonstable aspects of ethnic identity. The aspects in each annulus differ in terms of the development of the sense of stability and constancy and the feelings associated with loss of the aspects in question. Even the youngest participants considered the aspects in the core to be stable and constant as well as emotionally charged; and even the 11‐year‐olds did not consider the aspects contained in the outer, more fluid annulus as stable and constant aspects of their ethnic identity. The development of an aspect is determined by what the majority of adults in a society, at a particular time in history, consider to be most important.

Cette étude a examiné l’émergence, le développement et la structure de l'identité ethnique pendant l'enfance. Quarante enfants Roma vivant en Grèce âgés entre 2.8 et 11.9 ans ont répondu aux questions portant sur leur prise de conscience/reconnaissance de quatre aspects de leur identité ethnique, notamment le lieu de résidence, les costumes traditionnels, la langue Roma et les fiançailles précoces des enfants, leur identité et leur sens de stabilité et de constance. L’étude a aussi examiné comment les enfants se sentent par rapport à l'abandon de ces quatre aspects. L’évidence des présentes données soutient l'hypothèse que la prise de conscience de l'identité ethnique émerge avant l’âge de 4 ans. De plus, les données de cette étude offrent une évidence directe empirique de la multi‐dimensionnalité de l'identité ethnique. Un modèle de trois anneaux concentriques est proposé, allant d'un centre incluant les aspects les plus valorisés de l'identité ethnique à l'annulus externe qui comporte les aspects non‐permanents et non‐stables de l'identité ethnique. Les aspects dans chaque annulus diffèrent en termes du développement du sens de stabilité et de constance et des sentiments associés à la perte des aspects en question. Même les participants les plus jeunes ont considéré les aspects qui se trouvent au centre comme étant stables, constants ainsi que chargés émotionnellement; et même les enfants de 11 ans n'ont pas considéré les aspects contenus dans l'annulus extérieur qui est plus fluide comme étant des aspects stables et constants de leur identité ethnique. Le développement d'un aspect est déterminé par ce que la majorité des adultes dans une société, à un moment particulier de l'histoire, considèrent comme étant le plus important.

En este estudio se investiga la aparición, el desarrollo y la estructura de la identidad étnica durante la infancia. Cincuenta niños romaníes que viven en Grecia entre los 2.8 y los 11.9 años de edad respondieren a preguntas acerca de la conciencia/reconocimiento de cuatro elementos de su identidad étnica, es decir el lugar de domicilio, las costumbres tradicionales, el idioma romaní y el compromiso matrimonial temprano entre niños, su identidad así como el sentido de estabilidad y constancia. En este estudio también se investiga, como se sienten los niños respecto de la ruptura de estos cuatro elementos. Los resultados de este estudio apoyan la hipótesis de que la conciencia de la identidad étnica aparece alrededor de los 4 años de edad. Además se ofrece evidencia empírica directa de la multidimensionalidad de la identidad étnica. Se propone un modelo de tres círculos concéntricos que se extienden desde el centro que contiene los aspectos más valiosos de la identidad étnica, hacia el círculo externo que incluye los aspectos de la identidad étnica que no son permanentes y estables. Los aspectos en cada círculo difieren en términos del desarrollo del sentido de estabilidad y constancia, así como de los sentimientos asociados con la pérdida de los aspectos comprometidos. Incluso los participantes más jóvenes consideraron los elementos del círculo central como estables y constantes así como emocionalmente más intensos. Por otro lado evaluaron incluso los niños de 11 años los aspectos contenidos en el círculo externo más fluído como elementos inestables e inconstantes de su identidad étnica. El desarrollo de un rasgo étnico es determinado por lo que la mayoría de adultos en un período histórico específico consideraron como lo más importante para la sociedad.

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