Environmentalism as a trait: Gauging people's prosocial personality in terms of environmental engagement

Authors:
Florian G. Kaiser, Katarzyna Byrka
Published Online:
10 Nov 2010
DOI:
10.1080/00207594.2010.516830
Pages:
71–79
Volume/Issue No:
Volume 46 Issue 1

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According to Hardin (1968), environmental deterioration stems from self‐interest undermining people's resource conservation in the collective interest. Not surprisingly, selfless prosocial motives, such as personal feelings of moral obligation, have often been recognized as a key force behind people's environmentalism. In our research, we anticipated that environmentalists—people with an inclination for pro‐environmental engagement—would possess a propensity to generally act prosocially. In an extension of previous work, we expected that a well‐established self‐report measure of past conservation behavior would predict people's active participation in a psychological experiment. Based on subjects’ degree of environmental engagement, originally established in 2003, we re‐contacted a sample of 502 persons in 2005. Of these 502 (68.5% low, 31.5% high in environmentalism), 131 showed up for the announced experiment. Among those participants, we found that environmentalists’ prosocial personalities were additionally reflected in their social value orientations. Ninety percent of the environmentalists turned out to be prosocials, whereas only 65% of the less environmentally engaged subjects were prosocials. Overall, our findings lend credit to a notion of environmentalism as an indicator of even subtle quantitative differences in a person's prosocial trait level. By and large, environmentalists acted more prosocially even in mundane activities unrelated to environmental conservation. Additional evidence comes from the commons dilemma experiment in which the participants partook. There, we generally found comparatively more cooperation with others for the collective good from people high in environmentalism. Our findings represent circumstantial evidence for a prosocial propensity dimension along which people differ, and which is also reflected in people's pro‐environmental behavioral performance. If, however, environmentalism has to be regarded as indicative of a prosocial trait rather than a state‐like motive, high hopes for moral norms and other prosocial motives in environmental conservation do not seem warranted.

Selon Hardin (1968), la dégradation environnementale provient de l'intérêt personnel qui mine la protection des ressources des personnes dans l'intérêt collectif. Sans surprise, des motifs prosociaux désintéressés, tels que des sentiments personnels d'obligation morale, ont souvent été reconnus comme des forces clef derrière l'environnementalisme des gens. Dans notre travail de recherche, nous avons anticipé que les environnementalistes –personnes ayant une inclination pour un engagement pro‐environnemental– auraient une propension a généralement agir prosocialement. Dans le prolongement d'un travail antérieur, nous nous attendions à ce qu'une mesure auto‐rapportée bien établie d'un comportement passé de protection prédise la participation active de ces personnes dans une expérience de psychologie. Basé sur le degré d'engagement environnementaliste des participants, initialement établi en 2003, nous avons contacté à nouveau un échantillon de 502 personnes en 2005. Finalement, 131 personnes (68.5% bas, 31.5% haut en environnementalisme) ont participé à l'expérience. Parmi ceux‐ci, nous avons trouvé que la personnalité prosociale des environnementalistes se reflétait dans les orientations de leurs valeurs sociales. 90% des écologistes sont prosociaux tandis que 65% des personnes les moins engagées l’étaient. Au total nos résultats confèrent du crédit à la notion d'environnementalisme en tant qu'indicateur de différences quantitatives subtiles au niveau du trait prosocial des personnes. Dans l'ensemble, les écologistes agissent plus prosocialement même lors d'activités triviales non liées à la protection environnementale. Des preuves supplémentaires viennent de l'expérience de dilemme des ressources à laquelle les sujets ont participé. Là, nous avons généralement trouvé plus de coopération avec les autres pour le bien collectif de la part des personnes fortement impliquées en environnementalisme. Nos résultats présentent des preuves indirectes à propos de la propension prosociale selon laquelle les gens diffèrent, et qui est aussi reflétée dans leurs comportements pro‐environnementalistes. Si toutefois l'environnementalisme doit être considéré comme un trait prosocial plutôt qu'un motif, de grands espoirs pour les normes morales et autres motifs prosociaux dans la protection environnementale ne sont pas garanties.

Según Hardin (1968), el deterioro del medio ambiente se deriva del interés propio que socava la conservación de los recursos de las personas en el interés colectivo. No es de extrañarse que los motivos prosociales desinteresados, tales como los sentimientos personales de obligación moral, han sido a menudo reconocidos como una fuerza clave detrás del ambientalismo de las personas. En nuestra investigación, anticipamos que los ambientalistas –aquellas personas con una inclinación hacia el compromiso en pro del medioambiente– poseerían, en general, una propensión a actuar prosocialmente. En una extensión de un estudio anterior, supusimos que un instrumento de autoinforme bien establecido de conducta de conservación administrado previamente predeciría la participación activa de los jóvenes en un experimento psicológico. Basados en el grado de compromiso medioambiental de los sujetos, originalmente establecido en 2003, se volvió a contactar a una muestra de 502 personas en 2005. De estos 502 (68,5% bajo y 31,5% alto en ambientalismo), 131 se presentaron para el experimento anunciado. Entre los participantes finales, encontramos que las personalidades prosociales de los ambientalistas se reflejaban, además, en sus orientaciones hacia los valores sociales. El noventa por ciento de los ambientalistas que se presentaron para el experimento resultó ser prosocial, mientras que sólo el 65% de los sujetos ambientalmente menos comprometidos eran prosociales. De modo general, nuestros resultados dan crédito a la noción de que el ambientalismo es un indicador de diferencias cuantitativas incluso sutiles en el nivel de prosocialidad de una persona. En general, los ambientalistas actuaron de manera más prosocial, inclusive en actividades comunes no relacionadas con la conservación del medio ambiente. La evidencia adicional proviene del experimento de dilemas comunes en el que los participantes estuvieron involucrados. Comparativamente encontramos más cooperación con los demás por el bien común de parte de las personas que habían puntuado alto en ecologismo. Nuestros resultados representan una evidencia circunstancial que manifiesta una tendencia prosocial en la que las personas difieren, y que también se refleja en el desempeño conductual pro‐ambiental de las personas. Sin embargo, si el ambientalismo es considerado como un indicio de un rasgo prosocial en lugar de un estado, las grandes esperanzas en las normas morales y otros motivos prosociales en relación a la conservación del medio ambiente no parecen estar justificadas.

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