The effects of mortality salience on escalation of commitment

Authors:
Chih‐Long Yen, Chun‐Yu Lin
Published Online:
30 Jun 2011
DOI:
10.1080/00207594.2011.579127
Pages:
51–57
Volume/Issue No:
Volume 47 Issue 1

Additional Options

Based on propositions derived from terror management theory (TMT), the current study proposes that people who are reminded of their mortality exhibit a higher degree of self‐justification behavior to maintain their self‐esteem. For this reason, they could be expected to stick with their previous decisions and invest an increasing amount of resources in those decisions, despite the fact that negative feedback has clearly indicated that they might be on a course toward failure (i.e., “escalation of commitment”). Our experiment showed that people who were reminded of their mortality were more likely to escalate their level of commitment by maintaining their current course of action. Two imaginary scenarios were tested. One of the scenarios involved deciding whether to send additional troops into the battlefield when previous attempts had failed; the other involved deciding whether to continue developing an anti‐radar fighter plane when the enemy had already developed a device to detect it. The results supported our hypothesis that mortality salience increases the tendency to escalate one's level of commitment.

Se basant sur les propositions tirées de la théorie de la gestion de la terreur (terror management theory – TMT), la présente étude propose que les gens à qui on rappelle leur mortalité montrent un degré supérieur de comportement d'autojustification pour maintenir leur estime d'eux‐mêmes. Pour cette raison, nous pouvons nous attendre à ce qu'ils demeurent accrochés à leurs décisions antérieures et à ce qu'ils investissent une quantité grandissante de ressources dans cette décision, en dépit des rétroactions négatives qui indiquent clairement qu'ils peuvent être en voie vers un échec (c.‐à‐d., « intensification de l'engagement »). Notre expérience a montré que les gens à qui on a rappelé leur mortalité étaient plus susceptibles d'intensifier leur niveau d'engagement en maintenant le cours de leur action actuelle. Deux scénarios imaginaires furent testés. Un scénario exigeait de décider s'il fallait envoyer des troupes additionnelles sur le champ de bataille, alors que les tentatives précédentes avaient échoué. L'autre scénario exigeait de décider s'il fallait continuer à développer un avion de bataille antiradar, alors que l'ennemi avait déjà mis au point un instrument permettant de le détecter. Les résultats appuient notre hypothèse selon laquelle la saillance de la mortalité augmente la tendance de l'individu à intensifier son niveau d'engagement.

En base a las proposiciones derivadas de la teoría de manejo del terror (TMT), el presente estudio propone que las personas a las que se les recuerda su mortalidad muestran un mayor grado de comportamientos de autojustificación para mantener su autoestima. Por esta razón, cabe esperar que dichas personas se mantengan firmes en sus decisiones previas e inviertan una cantidad cada vez mayor de recursos en dicha decisión, a pesar que la retroalimentación negativa haya indicado claramente que se estaría en camino hacia el fracaso (por ej., “la escalada de compromiso”). Nuestro experimento mostró que las personas a las que se les recordaba su mortalidad tenían más probabilidad de aumentar su nivel de compromiso manteniendo su actual curso de acción. Se pusieron a prueba dos escenarios imaginarios. Uno de los escenarios involucraba la decisión de enviar más tropas al campo de batalla cuando los intentos anteriores habían fracasado, y el otro escenario implicaba decidir si seguir desarrollando un avión de combate anti‐radar cuando el enemigo ya había desarrollado un dispositivo para detectarlo. Los resultados apoyan nuestra hipótesis de que la prominencia de la mortalidad aumenta la tendencia a escalar en el propio nivel de compromiso.

© 2012 International Union of Psychological Science