The making of autobiographical memory: Intersections of culture, narratives and identity

Authors:
Robyn Fivush, Tilmann Habermas, Theodore E.A. Waters, Widaad Zaman
Published Online:
06 Oct 2011
DOI:
10.1080/00207594.2011.596541
Pages:
321–345
Volume/Issue No:
Volume 46 Issue 5

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Autobiographical memory is a uniquely human form of memory that integrates individual experiences of self with cultural frames for understanding identities and lives. In this review, we present a theoretical and empirical overview of the sociocultural development of autobiographical memory, detailing the emergence of autobiographical memory during the preschool years and the formation of a life narrative during adolescence. More specifically, we present evidence that individual differences in parental reminiscing style are related to children's developing autobiographical narratives. Parents who structure more elaborated coherent personal narratives with their young children have children who, by the end of the preschool years, provide more detailed and coherent personal narratives, and show a more differentiated and coherent sense of self. Narrative structuring of autobiographical remembering follows a protracted developmental course through adolescence, as individuals develop social cognitive skills for temporal understanding and causal reasoning that allows autobiographical memories to be integrated into an overarching life narrative that defines emerging identity. In addition, adolescents begin to use culturally available canonical biographical forms, life scripts, and master narratives to construct a life story and inform their own autobiographical narrative identity. This process continues to be socially constructed in local interactions; we present exploratory evidence that parents help adolescents structure life narratives during coconstructed reminiscing and that adolescents use parents and families as a source for their own autobiographical content and structure. Ultimately, we argue that autobiography is a critical developmental skill; narrating our personal past connects us to our selves, our families, our communities, and our cultures.

La mémoire autobiographique est une forme de mémoire typiquement humaine qui intègre les expériences personnellement vécues en lien avec des cadres culturels et qui aide à comprendre l'identité et l'histoire de vie. Dans cette recension des écrits, nous présentons un survol théorique et empirique du développement socioculturel de la mémoire autobiographique, détaillant l'émergence de la mémoire autobiographique à la période préscolaire et la formation de la narration au cours de l'adolescence. Plus spécifiquement, nous présentons des éléments qui démontrent que les différences individuelles dans le style de réminiscence parental sont reliées au développement des narrations autobiographiques des enfants. Les parents qui structurent des narrations personnelles plus élaborées et cohérentes avec leurs jeunes enfants ont des enfants qui, vers la fin de l'âge préscolaire, font des narrations personnelles plus détaillées et cohérentes et montrent un sens de soi plus différencié et cohérent. La structure narrative des souvenirs autobiographiques suit un long processus développemental au cours de l'adolescence, alors que les individus développent leurs habiletés cognitives sociales qui permettent la compréhension temporelle et le raisonnement causal. Ces derniers contribuent à l'intégration des mémoires autobiographiques dans une narration de l'histoire de vie globale définissant l'identité émergente. De plus, les adolescents commencent à utiliser des formes biographiques canoniques, des scripts de vie et des narrations maitresses disponibles culturellement pour construire une histoire de vie et pour alimenter leur propre identité de narration autobiographique. Ce processus continue à se construire socialement dans les interactions avec les proches. À cet effet, nous présentons des données exploratoires qui indiquent que les parents aident les adolescents à structurer les narrations de vie durant la réminiscence co‐construite et que les adolescents utilisent leurs parents et leur famille comme sources pour leurs propres contenu et structure autobiographiques. Finalement, nous argumentons que l'autobiographie constitue une habileté développementale critique; la narration de notre passé personnel nous permet de nous connecter à nous‐mêmes, à notre famille, à notre communauté et à notre culture.

La memoria autobiográfica es una forma de memoria exclusivamente humana que integra las experiencias individuales propias con marcos culturales para el entendimiento de la identidad y la vida. En este estudio, presentamos una introducción teórica y empírica del desarrollo sociocultural de la memoria autobiográfica, detallando el surgimiento de la memoria autobiográfica durante los años preescolares y la formación de la narrativa de vida durante la adolescencia. Más específicamente, se presentan evidencias de que las diferencias individuales en el estilo de reminiscencia parental se relaciona con el desarrollo de las narrativas autobiográficas de los hijos. Los hijos de aquellos padres que estructuran las narrativas personales coherentes más elaboradas con sus hijos pequeños proporcionan, hacia el final de los años preescolares, narrativas personales más detalladas y coherentes y muestran un sentido más diferenciado y coherente del self. La estructuración narrativa de las remembranzas autobiográficas sigue un curso de desarrollo prolongado hasta la adolescencia en la medida que se desarrollan las habilidades sociocognitivas para el entendimiento temporal y razonamiento causal que permiten que los recuerdos autobiográficos se integren en una narrativa de vida general que define la identidad emergente. Además, los adolescentes comienzan a usar las formas biográficas canónicas, guiones de vida y patrones narrativos culturalmente disponibles para construir una historia de vida y formar su propia identidad de narrativa autobiográfica. Este proceso sigue construyéndose socialmente en las interacciones particulares. Se presentan evidencias exploratorias de que los padres ayudan a los adolescentes a estructurar sus relatos de vida a través de la co‐construcción de reminiscencias y que los adolescentes usan a sus padres y familias como una fuente de sus propios contenidos y estructuras autobiográficos. En última instancia, argumentamos que la autobiografía es una habilidad crítica del desarrollo; narrar nuestro pasado personal nos conecta con nuestro yo, nuestras familias, nuestras comunidades y nuestras culturas.

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