A cognitive perspective on mindfulness

Authors:
Pawel Holas, Tomasz Jankowski
Published Online:
16 Apr 2012
DOI:
10.1080/00207594.2012.658056
Pages:
232–243
Volume/Issue No:
Volume 48 Issue 3

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Mindfulness, the core teaching of the Buddhist tradition, has been receiving serious attention from the West in recent decades as evidence of the efficacy of mindfulness‐based interventions for emotional distress have become available. Although traditional Buddhist texts have described the mechanisms of mindfulness and the way to cultivate it in great detail, much is still not known from the perspective of Western science. In particular, there is no general agreement on the conceptualization and operationalization of mindfulness. Several conceptual models of mindfulness (referred to as “state” or “trait”) have been put forward to elucidate different aspects of this phenomenon, but none has gained sufficient empirical validation. This article proposes a new cognitive model of mindfulness. It has been our goal to describe and interrelate a relatively comprehensive group of determinants of a state of mindfulness, the consequences of its regular practicing, the mechanisms responsible for its beneficial effects, and the feedback mechanisms operating between the various constituents of the model. Within this model, the primary emphasis has been placed on understanding the cognitive processes shaping a state of mindfulness (i.e., the links between consciousness, meta‐awareness and the unconscious), and on their determinants (i.e., the executive functions of attention and the components of working memory). A metacognitive system promoting mindfulness, as well as the general capability of the central executive system, is suggested as a factor explaining individual differences in mindfulness, whereas decentering, self‐compassion, and reduction of self‐focused attention are proposed as mechanisms mediating beneficial changes. We hope that the model presented will encourage further discussion and orient future studies in the area of mindfulness.

La pleine conscience, principal enseignement de la tradition Bouddhiste, a suscité l'attention de l'Occident dans les dernières décennies alors que l'efficacité des interventions basées sur ce concept pour la détresse émotionnelle est devenue évidente. Bien que les textes de la tradition Bouddhiste décrivent de façon détaillée les mécanismes de la pleine conscience et la manière de la cultiver, la science Occidentale y connaît peu de choses. Plus précisément, il n'y a pas d'accord concernant la conceptualisation et l'opérationnalisation de la pleine conscience. Quelques modèles conceptuels de la pleine conscience (considérée comme un état ou un trait) ont été mis de l'avant pour élucider différents aspects du phénomène, mais aucun n'a obtenu de validation empirique suffisante. Cet article propose donc un nouveau modèle cognitif de la pleine conscience. Notre but est de décrire et relier un ensemble relativement complet de déterminants de l’état de pleine conscience, les conséquences d'une pratique régulière, les mécanismes responsables des effets bénéfiques et les mécanismes de rétroaction agissant sur les composantes du modèle. Dans ce modèle, l'accent est mis sur la compréhension des processus cognitifs produisant un état de pleine conscience (i.e., les liens entre la conscience, la métacognition et l'inconscience) et aussi sur leurs déterminants (i.e., les fonctions exécutives de l'attention et les composantes de la mémoire de travail). Un système de métacognition favorisant la pleine conscience ainsi que la capacité générale du système exécutif central sont postulés comme facteurs expliquant les différences individuelles dans la pleine conscience, alors que la décentration, la compassion pour soi et la réduction de l'attention centrée sur soi sont proposés comme des mécanismes médiateurs de changements bénéfiques. Nous espérons que ce modèle encouragera la discussion et orientera les études dans le domaine de la pleine conscience.

La conciencia plena (mindfulness), la enseñanza central de la tradición budista, ha estado recibiendo una importante atención de Occidente en las últimas décadas como evidencia de la eficacia de las intervenciones del distrés emocional disponibles que se basan en la conciencia plena. Aunque los textos tradicionales budistas han descripto con gran detalle los mecanismos de la conciencia plena y la manera de cultivarla, aún no se sabe mucho desde la perspectiva de la ciencia occidental. Más específicamente, aún no existe un consenso general relativo a la conceptualización y operacionalización de la conciencia plena. Se han propuesto distintos modelos conceptuales de la conciencia plena (considerada como estado o rasgo) para dilucidar los distintos aspectos de este fenómeno, pero ninguno ha obtenido la suficiente validación empírica. Esto deja lugar a un esfuerzo adicional. Este trabajo propone un nuevo modelo cognitivo de la conciencia plena. Nuestra meta fue describir e interrelacionar un grupo relativamente comprensivo de factores determinantes del estado de conciencia plena, las consecuencias de su práctica regular, los mecanismos responsables de sus efectos benéficos y los mecanismos de retroalimentación que operan entre los distintos componentes del modelo. Dentro de este modelo, el énfasis principal se ha puesto en la comprensión de los procesos cognitivos que dan forma al estado de conciencia plena (por ej., los vínculos entre conciencia, meta‐conciencia e inconsciencia) y en sus determinantes (por ej., las funciones ejecutivas de la atención y los componentes de la memoria de trabajo). Se sugiere un sistema de promoción de la conciencia plena, como así también la capacidad general del sistema ejecutivo central, como factores que explican las diferencias individuales en la conciencia plena, mientras que la descentralización, la autocompasión y la reducción de la atención autofocalizada se proponen como mecanismos de mediación de los cambios beneficiosos. Tenemos la esperanza que el modelo presentado fomente diálogos adicionales y oriente futuros estudios en el área de la conciencia plena.

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