Aging of theory of mind: The influence of educational level and cognitive processing

Authors:
Xiaoming Li, Kai Wang, Fan Wang, Qian Tao, Yu Xie, Qi Cheng
Published Online:
19 Apr 2012
DOI:
10.1080/00207594.2012.673724
Pages:
715–727
Volume/Issue No:
Volume 48 Issue 4

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Previous studies of theory of mind (ToM) in old age have provided mixed results. We predicted that educational level and cognitive processing are two factors influencing the pattern of the aging of ToM. To test this hypothesis, a younger group who received higher education (mean age 20.46 years), an older group with an education level equal to that of the young group (mean age 76.29 years), and an older group with less education (mean age 73.52 years) were recruited. ToM tasks included the following tests: the second‐order false‐belief task, the faux‐pas task, the eyes test, and tests of fundamental aspects of cognitive function that included two background tests (memory span and processing speed) and three subcomponents of executive function (inhibition, updating, and shifting). We found that the younger group and the older group with equally high education outperformed the older group with less education in false‐belief and faux‐pas tasks. However, there was no significant difference between the two former groups. The three groups of participants performed equivalently in the eyes test as well as in control tasks (false‐belief control question, faux‐pas control question, faux‐pas control story, and Eyes Test control task). The younger group outperformed the other two groups in the cognitive processing tasks. Mediation analyses showed that difficulties in inhibition, memory span, and processing speed mediated the age differences in false‐belief reasoning. Also, the variables of inhibition, updating, memory span, and processing speed mediated age‐related variance in faux‐pas. Discussion focused on the links between ToM aging, educational level, and cognitive processing.

Les études antérieures sur la théorie de l'esprit (TE) à la vieillesse ont rapporté des résultats mixtes. Nous avons prédit que le niveau d’éducation et le traitement cognitif étaient deux facteurs influençant le patron de la vieillesse de la TE. Pour tester cette hypothèse, un groupe plus jeune ayant un niveau d’éducation plus élevé (âge moyen = 20,46 ans), un groupe plus âgé ayant un niveau d’éducation équivalent à celui du groupe plus jeune (âge moyen = 76,29 ans) et un groupe âgé ayant un niveau d’éducation plus faible (âge moyen = 73,52 ans) ont été recrutés. Les participants ont réalisé des tâches liées à la TE qui incluaient les tests suivants : la tâche de fausse croyance de second‐ordre, la tâche de faux‐pas et le test des yeux. Ils ont aussi fait des tests sur les deux aspects fondamentaux de la fonction cognitive (empan mnésique et vitesse de traitement) et sur trois sous‐composantes de la fonction exécutive (inhibition, mise‐à‐jour et déplacement). Nous avons trouvé que le groupe plus jeune et le groupe plus vieux, qui ont un niveau d’éducation élevé équivalent, ont mieux performé que le groupe plus âgé qui a un niveau d’éducation plus faible pour les tâches de fausse croyance et de faux‐pas. Cependant, il n'y avait pas de différence significative entre les deux premiers groupes. Les trois groupes de participants ont performé de manière équivalente au test des yeux et aux tâches de contrôle (question de contrôle de fausse croyance, question de contrôle de faux‐pas, histoire de contrôle de faux‐pas et tâche de contrôle du test des yeux). Le groupe plus jeune a mieux performé que les deux autres groupes dans les tâches de traitement cognitif. Les analyses de médiation ont montré que les difficultés dans l'inhibition, dans l'empan mnésique et dans la vitesse de traitement jouaient un rôle de médiation entre les différences d’âge et le raisonnement de fausse croyance. Aussi, les variables d'inhibition, de mise‐à‐jour, d'empan mnésique et de vitesse de traitement jouaient un rôle médiateur entre la variance reliée à l’âge et l'habileté à la tâche de faux‐pas. La discussion est centrée sur les liens entre la TE à la vieillesse, le niveau d’éducation et le traitement cognitif.

Los estudios anteriores de la Teoría de la Mente (TM) en la tercera edad han provisto resultados mixtos. En este estudio predijimos que el nivel educativo y los procesos cognitivos serían dos factores influyentes en el patrón de envejecimiento de la TM. Para probar esta hipótesis, se reclutó un grupo de jóvenes que había recibido educación superior (edad promedio 20,46 años), un grupo de más edad con un nivel de educación equitativo al del grupo de jóvenes (edad promedio 76,29 años) y otro grupo de adultos mayores con menor nivel educativo (edad promedio de 73,52 años). Las tareas de TM incluyeron las siguientes pruebas: la tarea de la falsa creencia de segundo orden, la tarea del paso en falso (faux‐pas), el test de los ojos y las pruebas de los aspectos fundamentales de la función cognitiva que incluyeron dos pruebas de fondo (capacidad de memoria y velocidad de procesamiento) y tres subcomponentes de la función ejecutiva (la inhibición, la actualización y el cambio). Se encontró que el grupo de jóvenes y el grupo de tercera edad con nivel educativo equivalente superaron al grupo de mayor edad con menor nivel educativo en las tareas de falsa creencia y faux‐pas. Sin embargo, no hubo ninguna diferencia significativa entre los dos primeros grupos. Los tres grupos de participantes se desempeñaron de forma equivalente en la prueba de los ojos, como así también en las tareas de control (pregunta de control de la creencia falsa, pregunta de control de faux‐pas, historia de control de faux‐pas y la tarea de control de los ojos). El grupo más joven superó a los otros dos grupos en las tareas de procesamiento cognitivo. Los análisis de mediación mostraron que las dificultades en la inhibición, amplitud de memoria y velocidad de procesamiento mediaron las diferencias de edad en el razonamiento de la creencia falsa. Además, las variables de inhibición, actualización, amplitud de memoria y velocidad de procesamiento mediaron la variación en la capacidad de faux‐pas relacionada con la edad. La discusión se enfoca en los vínculos entre el envejecimiento de TM, el nivel educativo y el procesamiento cognitivo.

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