BODILY REFORM AS HISTORICAL PRACTICE: THE SEMANTICS OF RESISTANCE IN MODERN SOUTH AFRICA

Authors:
Jean Comaroff
Published Online:
27 Sep 2007
DOI:
10.1080/00207598508247557
Pages:
541–567
Volume/Issue No:
Volume 20 Issue 3-4

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This paper seeks to explore why rituals of bodily reform play so prominent a role in movements of social reconstruction, particularly in collective action which never attains the level of explicit historical discourse. I argue that the crucial signifying role of the body here derives from its position as primary mediator between the self and the sociocultural context. In the case of a protest movement in modern South Africa, I show how the semantics of bodily affliction and reform permit participants to address and redress the historical roots of their conflict‐laden experience. Here, sociocultural contradiction takes tangible shape in the ‘natural’ contradictions of the human body, and reconstitution proceeds by alike drawing upon media from the body's seemingly inexhaustible stock. But in this, the body is more than mere ‘natural alibi’ or set of unmotivated signs; it provides implements determined by an inherent, natural logic which engages in what is a reciprocally determining relationship with the semantic logic of specific sociohistorical projects.

Cette étude examine pourquoi les rituels qui réforment une image du corps et les pratiques corporelles jouent un rôle primordial dans les mouvements de reconstruction sociale, en particulier dans les pratiques collectives qui n'atteignent jamais le niveau du discours historique. J'essaie de montrer que le rôle signifiant crucial du corps dans ce domaine tient à sa fonction de médiateur primaire entre le self et le contexte socio‐culturel. Je montre comment la sémantique relative à l'affliction et à la réforme corporelles permet aux participants de s'adresser aux racines historiques de leurs expériences conflictuelles et de les redresser. La contradiction sociale trouve une expression tangible dans les contradictions ‘naturelles’ que presente le corps. La reconstitution sociale puise de la měme façon au stock apparemment illimité des ressources signifiantes en provenance du corps. En cela, le corps est plus qu'un simple ‘alibi naturel’ ou un ensemble de signes non motivés. Il offre un matériel déterminé par une logique naturelle, inhérente au corps: cette logique s'articule dans une relation de détermination réciproque avec la logique sémantique inhérente aux projets socio‐historiques.

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