Consciousness from the Viewpoint of the Structural‐functional Relationships of the Brain

Authors:
Masao Ito
Published Online:
21 Sep 2010
DOI:
10.1080/002075998400385
Pages:
191–197
Volume/Issue No:
Volume 33 Issue 3

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The brain of vertebrates consists of brainstem and spinal cord conducting reflexes, compound movements, and innate behaviour, and the cerebral neocortex generating sensorimotor function and association function. These five major functions are assisted by four regulatory systems: limbic system, basal ganglia, cerebellum and sleep‐wakefulness brainstem centres. Consciousness contains three different levels, i.e., wakefulness, awareness and self‐consciousness. Wakefulness is a fundamental brain function regulated by the brainstem wakefulness centres. Awareness represents integration of diverse sensory signals, largely in the neocortex, for the perception of what is going on in the external world. Consciousness in humans is directed to the self so that an individual is aware of what is going on in his or her internal world, i.e., the mind, and seems to be inherent to the association cortex, in particular the frontal lobe. Freud's id emerges from the hypothalamus and limbic system, whereas the ego involves both the sensorimotor and association cortices. The super‐ego is likely to be embodied in part of the association cortex. When movement and thought are conceived as a control system function, instruction for control corresponds to the will which initiates these actions and which represents a positive aspect of consciousness. Though consciousness is related to brain structures in these ways, a crucial question remains as to how we subjectively experience will, affect or self‐consciousness as a consequence of neuronal activities in the brain structures.

Le cerveau des vertébrés comprend le tronc cérébral et la moelle épinière qui servent de substrat aux réflexes, aux mouvements composés et au comportement inné, ainsi que le néocortex cérébral qui est responsable de la fonction sensori‐motrice et de la fonction associative. Ces cinq fonctions principales sont assistées par quatre systèmes de régulation: le système limbique, les ganglions de la base, le cervelet et les centres d'éveil et du sommeil dans le tronc cérébral. Il y a trois niveaux de conscience: l'éveil, la prise de conscience et la conscience de soi. L'éveil est une fonction cérébrale fondamentale qui est contrôlée par les centres d'éveil du tronc cérébral. La prise de conscience représente l'intégration de divers signaux sensoriels, principalement dans le néocortex, qui permet de percevoir ce qui se passe dans l'environnement externe. Chez les humains, la conscience est tournée vers le soi de sorte qu'une personne prend conscience de ce qui se passe dans son monde interne, c'est‐à‐dire dans son esprit; la conscience semble relever du cortex associatif, en particulier du lobe frontal. Le Ça freudien émerge de l'hypothalamus et du système limbique alors que le Moi s'appuie sur les cortex sensori‐moteur et associatif. Le Surmoi relèverait de certaines régions du cortex associatif. Si le mouvement et la pensée sont conçues comme la fonction d'un système de contrôle, une commande de contrôle correspond alors à la volonté qui amorce ces actions et qui représente un aspect positif de la conscience. Bien que l'on puisse ainsi relier la conscience à ces structures cérébrales, une question fondamentale demeure, à savoir comment les activités neurales dans ces structures donnent naissance à l'expérience subjective de la volonté, de l'affect ou de la conscience de soi.

© 1998 International Union of Psychological Science