The Microanalysis of Memory Span and Its Development in Childhood

Authors:
Nelson Cowan, J. Scott Saults, Lara D. Nugent, Emily M. Elliott
Published Online:
21 Sep 2010
DOI:
10.1080/002075999399684
Pages:
353–358
Volume/Issue No:
Volume 34 Issue 5-6

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It is not clear from the literature why, as children develop, there are important increases in memory span, the number of just‐presented items that the participant can repeat in the correct serial order. To understand this, some recent results on capacity limits and processing rates were re‐analyzed. We first describe results using a conventional measure of performance in immediate memory tasks that is affected by the list length (proportion correct). Next we describe results using a less conventional measure (number correct) that is unaffected by list length under circumstances in which attention to the list during its presentation is curtailed. This measure can estimate an individual's limited‐capacity storage ability. Last, we examine measures of spoken response timing that do and do not change with list length. We show that unconventional measures that do not change with list length, but do change with development, are especially useful in assessing basic changes in information processing parameters, including increases in memory capacity and processing speed.

Il existe une augmentation importante de l'empan au cours du développement de l'enfant, mais les raisons de cet accroissement demeurent incertaines. Afin de comprendre les causes de ce phénomène, de nouvelles analyses ont été effectuées sur des résultats récents concernant les limites de capacité et la vitesse de traitement. Nous décrivons tout d'abord les résultats en utilisant une mesure conventionnelle de la performance qui est affectée par la longueur de la liste (proportion correcte) dans des tâches de mémoire immédiate. Nous décrivons ensuite ces mêmes résultats en utilisant une mesure moins conventionnelle (nombre correct) qui n'est pas affectée par la longueur de la liste dans des conditions où l'attention est réduite. Finalement, nous examinons les mesures d'organisation temporelle des réponses orales qui changent ou non avec la longueur de la liste. Nous montrons que des mesures non conventionnelles qui ne changent pas avec la longueur de la liste, mais qui changent avec le développement, sont particulièrement utiles afin d'évaluer les changements se produisant au niveau du traitement de l'information.

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